FC2カウンター なすかの世界 虹を架ける者--------第17話
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虹を架ける者--------第17話

 魔女の館の大広間に突然現れた七色の光は、二人の少女を魔女から庇うように空中で静止した。
「な・・・なに!?」
 それに驚いた魔女が手を止めた瞬間、光は輝きを増して室内を満たし、さらには廊下を伝って城中の隅々までをも、その光で照らし出した。
「ぅ・・・あ・・・あぁぁぁぁああ!!!」
 苦痛に満ちた、甲高い悲鳴が広間を響かせた。それを発しているのは、魔女だ――――。
 光がその勢いを徐々に弱めていくと、ルーティはその光の中に、小さな猿のようなシルエットを見出した。
「・・・キャッパー!?」
 しかしそのシルエットは、だんだん崩れていき、城中を満たしていた光が完全に消えた時には、誰かがこぼした涙のような形をした、拳大の石に変わり果てていた。
「あぁ・・・そんな・・・キャッパー」
 光を失い、床に落ちたその石を拾い上げたルーティは、そっと抱き寄せた。その時、とても聞き取りにくい、しわがれた声がした。
「それは・・・その石はぁぁぁ・・・」
 見上げたルーティの瞳に映ったのは、白髪で皺くちゃな姿をした、小さな老婆だった。それは、マンセンの街で出会った時の、占い師姿の魔女だった。
「まさかそれはぁ・・・虹の結晶ぉぅ・・・・・・」
 床に這いつくばった魔女は、苦しげな声を紡ぎだす。
「あれほどぉ・・・国を荒らしてぇ・・・探したというに・・・・・・見つからなかったのはぁ・・・お前が持っていたからかぁぁ・・・」
 石に向けて伸ばされた、魔女の骨ばった手を見つめていたルーティは、聞き捨てならないことを耳にし、柳眉を逆立てた。
「国を荒らした・・・・・・?」
 主人のその言葉に、アーリィもはっとする。
「まさか!我が国を瘴気で脅かしているのは、お前か!」
 アーリィはそう言い放つと、すっくと立ち上がり、今にも抜き放つ勢いで、短剣の柄を握り締めた。
「この石は、我が国を古の時から守護してくれた宝玉・・・・・・」
 ゆっくりと立ち上がったルーティはそっと瞳を閉じる。
「それが・・・ある日から国中に瘴気が溢れ、その気に毒された民たちは荒れに荒れ・・・ついには国王と王妃は弑逆され・・・・・・」
 言葉を一度切ったルーティは、閉じていた瞳をかっと開き、
「それはすべて、あなたの思惑ですか!!」
 毅然と立つルーティの瞳は爛々と燃え盛り、青い炎のようだった。
「き・・・ひ・・・ひひひひひひ」
 奇妙な笑い声を立てた魔女は、最後の力を振り絞るように立ち上がり、
「虹の結晶・・・・・・それは必ずこのあたしがいただく・・・」
 そうして、ずりずりと後退ったかと思うと、
「再び・・・力を取り戻すまで・・・お前に預けておいてやろうぞ!」
 さっとマントを翻した魔女は、一瞬のうちに姿を消してしまっていた。
「待て!」
 アーリィは、今しがたまで魔女が立っていた場所に駆け寄るが、もう姿はない。
「なんてこと・・・・・・」
 がっくりと床にくず折れたルーティは、手の中の結晶を見つめる。
「弱くなった結晶の力を蘇らせるために、七色の泉を探していたというのに・・・・・・」
 瞳を閉じ、結晶を額に当てて、
「残っていた力を、使い果たさせてしまった・・・・・・」
 そうして、ルーティの瞳からいくつもの雫が流れだした。
「キャッパー・・・・・・もう、あなたに会えない・・・」
 小猿のキャッパーは、虹の結晶の精ともいえる、結晶が作り出した聖獣だった。結晶に宿っていた力を使い果たした今、もはや小猿の姿をとることは出来ない。
「ルーティさま・・・・・・」
 嘆き哀しむ主人に、かける言葉が見つからず、アーリィはただただ見守った――――。

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